Il primo dibattito elettorale programmato dalla Commissione sui dibattiti presidenziali è a più di tre mesi, poiché non si svolgerà fino al 26 settembre. Ma quelli desiderosi di vedere Donald Trump e Hillary Clinton uno di fronte all'altro dovrebbero prepararsi per un palla curva potenziale: ci potrebbe essere un terzo podio sul palco, in quanto il primo dibattito elettorale potrebbe includere un candidato di terze parti.

Gary Johnson, il candidato del partito libertario, sta mostrando numeri promettenti nei primi sondaggi; se si alzano leggermente, potrebbe finire per qualificarsi per i dibattiti. Per qualificarsi, la Commissione richiede che un candidato effettui il sondaggio al 15% o più in almeno cinque sondaggi nazionali che portano a ciascun dibattito. I sondaggi su cui fanno affidamento saranno determinati più vicino a ciascun dibattito.

In alcuni sondaggi, Johnson ha appena raggiunto le doppie cifre. Real Clear Politics mostra che Johnson ha una media del 9 percento in otto sondaggi dal 31 maggio ad oggi; ma in tre di essi ha guadagnato dall'11 al 12 percento. All'inizio del gioco, è possibile per lui riprendere il ritmo dei dibattiti, una prospettiva resa più probabile dalla diffusa insoddisfazione nei confronti del candidato del Partito Repubblicano. Alcuni elettori repubblicani potrebbero trovare rifugio nella linea di partito fiscalmente conservatrice e socialmente liberale del partito libertario.

Va notato, tuttavia, che Johnson non si sta comportando bene nei sondaggi che prevedono una gara a quattro, compresa la presunta candidata ai Green Party Jill Stein. In tale scenario, Johnson sta effettuando il polling a una media del 6 percento, con Stein in media 3.4 (al momento della scrittura). Se la Commissione selezioni i sondaggi con o senza Stein potrebbe essere un fattore determinante se Johnson si qualifica per i dibattiti. Poi, di nuovo, con i sostenitori del senatore Bernie Sanders che hanno fatto i conti con la sua perdita della nomination e alcuni in cerca di un'alternativa, la stessa Stein potrebbe vedere una notevole spinta nei suoi numeri. Il Partito dei Verdi non deciderà ufficialmente il suo candidato fino al 4 agosto.

Un candidato non-major-party non è arrivato alla fase di dibattito elettorale generale dal momento che il candidato indipendente Ross Perot nel 1992, ha riferito The Hill. A questo punto, Johnson sembra avere una possibilità reale, anche se questo potrebbe essere mitigato e addirittura superato da una protuberanza di Stein tra giugno e settembre.

In ogni caso, il ... unico ... sapore delle elezioni del 2016 ha innescato la corsa presidenziale come terreno più gentile per i candidati di terze parti. Tuttavia, affrontano ancora enormi ostacoli per quanto riguarda la copertura dei media, il finanziamento della campagna elettorale e le paure tra gli elettori dell'effetto "spoiler", che potrebbero mantenere relativamente bassa la loro percentuale del voto popolare a novembre.

Anche se non possiamo aspettarci una vittoria di terze parti nelle elezioni generali, la presenza di uno o di entrambi i candidati sul palco di dibattito accanto a Clinton e Trump sarebbe una testimonianza di frustrazione diffusa con i principali partiti. E potrebbe rafforzare le terze parti nel lungo periodo; se uno di loro finisce con almeno il 5% del voto popolare - qualcosa reso molto più probabile dall'esposizione ottenuta da un dibattito - si qualificherebbe per il finanziamento della campagna governativa nelle prossime elezioni.

Un ultimo punto importante da notare è che la presenza di candidati di terze parti nella fase di dibattito potrebbe influenzare le campagne dei candidati del partito maggiore. Se Trump deve competere non solo contro Clinton, ma contro Johnson, potrebbe influenzarlo ad adottare posizioni salde e salde su questioni di interesse per gli elettori di destra. E se Stein ottiene un agognato podio, potrebbe continuare a tirare verso sinistra le posizioni di Clinton che Sanders ha effettuato durante le primarie.

Non aspettarti di vedere un presidente di terza parte nel 2017. Ma non sorprenderti se vedi uno di questi candidati nella fase di dibattito.