Sei un amante del profumo, o preferiresti andare in vacanza con il presidente Trump piuttosto che indagare sul corridoio delle fragranze? Anche se consideri i profumi e tutti i prodotti profumati come bizzarri doni fioriti del diavolo, il 21 marzo - Giornata nazionale delle fragranze - è un'occasione per guardare i modi in cui i profumi di ogni tipo, naturali e non, giocano nei nostri cervelli, nei nostri ricordi, il nostro comportamento e la nostra salute emotiva. Si scopre che i profumi hanno un ruolo importante nelle nostre vite e nei modi in cui interpretiamo il mondo fin dalla più tenera età, e che non sei uno strambo per aver sempre associato il profumo di gomma del detergente per palle da bowling con una sensazione di intenso felicità.

L'odore ha fatto parte della civiltà umana per migliaia di anni. I ricercatori nel 2009 hanno tentato di ricreare un profumo dall'antico Egitto utilizzando l'analisi dei resti di una bottiglia di profumo, mentre lo scrittore romano Plinio il Vecchio ha imperversato contro i profumi come "il più superfluo di tutte le forme di lusso, perché perle e gioielli passano comunque l'erede di chi lo indossa, e gli abiti durano per un po 'di tempo, ma gli ingredienti perdono il loro odore subito e muoiono nell'ora stessa in cui vengono usati. " E ricchi europei del Rinascimento portavano in giro palle di profumo, pomander, imbottiti di resina, muschio e ambra grigia, per tenere vicino ai loro volti in situazioni nocive e profumare i loro vestiti.

L'odore è, tuttavia, più di un semplice profumo. Infonde il modo in cui vediamo il cibo, come comprendiamo la memoria, come apprendiamo le sostanze velenose o pericolose e illumina i modi in cui le informazioni sensoriali vengono elaborate nel cervello. Spritz sul tuo aroma preferito e entriamo nella scienza del profumo.

Che odore ha per il nostro cervello

Gli odori vengono rilevati ed elaborati nel cervello attraverso il bulbo olfattivo, un rigonfiamento di tessuto nervoso alimentato da un sacco di recettori olfattivi all'interno del naso e delle vie respiratorie. (Estremamente stranamente, le cellule spermatiche hanno anche recettori olfattivi, apparentemente per aiutarli ad annusare la loro strada verso un uovo.) Abbiamo scoperto solo recentemente che questi stessi recettori sembrano trasmettere dati su quanto sia gradevole un profumo. Sì, il tuo naso è nervoso.

Uno dei motivi principali per cui l'odore è strettamente legato all'emozione umana sembra manifestarsi nella struttura del cervello; la corteccia olfattiva primaria è collegata a una serie di altre regioni del cervello, tra cui l'amigdala, l'ippocampo e la corteccia orbitofrontale, che sono correlate al modo in cui gestiamo e sperimentiamo le emozioni. È questa vicinanza che, sostiene la neurobiologa Rachel Herz, spiega che proviamo prima le risposte emotive agli odori e capiamo perché dopo:

"A causa del circuito neurale intimo tra la corteccia olfattiva e l'amigdala, le risposte emotive innescate dagli odori possono verificarsi immediatamente dopo l'esposizione all'odore e quindi sembrano immediate e senza mediazione cosciente / cognitiva."

I profumi hanno una delle linee più dirette all'elaborazione emotiva. Gli stimoli visivi, uditivi e tattili percorrono prima il tronco encefalico e il talamo, ma il sistema olfattivo no - il che potrebbe essere il motivo per cui l'odore ha una connessione emotiva così intensa per noi. Forse l'informazione è meno diluita. Non siamo sicuri, però.

C'è un sacco di argomenti scientifici sul fatto che impariamo a detestare certi profumi o se una sorta di sospetto su di loro è innata nel nostro cervello sin dalla nascita. È utile, in via evolutiva, diffidare dei vari odori: carne putrefatta, cibo rancido e acqua stagnante sono "non sicuri" e avrebbe senso se i bambini sembrassero avere antipatia per quegli odori anche se non li avevano mai annusati prima. Questo non sembra essere il caso, però. Sembra che gran parte della nostra formazione sugli odori e su come li vediamo si basi sull'apprendimento associativo; il modo in cui "valutiamo" i profumi si basa sui contesti in cui siamo esposti a loro e su ciò che ci accade di conseguenza. In altre parole, apprendiamo che certi odori sono piacevoli e altri non sono sicuri, il che significa che le nostre "librerie di odori" possono essere intensamente personali.

La relazione interessante tra profumo e memoria

Una delle proprietà più apprezzate dell'olfatto è la sua capacità di riportare ricordi (puoi sempre dire a un incarico di scrittura universitaria perché qualcuno ha un flashback dopo aver annusato qualcosa). Tuttavia, il modo in cui funziona davvero è un po 'strano di scienza.

Che esista non è negato dagli scienziati. Un sondaggio di 1000 residenti di Chicago sugli odori che ricordavano loro l'infanzia ha scoperto che gli odori da forno e domestici sono apparsi molto, mentre quelli che erano più vecchi tendevano ad avere ricordi più olfattivi orientati alla natura, riflettendo la crescente urbanizzazione della città. Ma come è incorporato nel cervello e come funziona il richiamo di una memoria attraverso l'odore, è visto come parte del nostro sistema di elaborazione emotiva. Ancora una volta, è una cosa evolutiva che potrebbe aiutarci a sopravvivere in passato, secondo gli specialisti della memoria Anne-Marie Mouly e Regina Sullivan:

"Negli animali, la memoria per gli odori ambientali gioca un ruolo vitale perché regola molti comportamenti che sono cruciali per la sopravvivenza.Un apprendimento olfattivo altamente emotivo o almeno particolarmente etologicamente rilevante si verifica durante i principali eventi della vita di un animale."

Forse a causa della forza della connessione del sistema olfattivo con i nostri centri emotivi del cervello, i ricordi portati dall'odore possono risalire fino all'infanzia. Il nostro picco di tempo per i ricordi indotti dall'odore, secondo uno studio svedese, è di cinque anni; per le induzioni visive e verbali, sono i nostri ragazzi e gli anni '20. I ricordi autobiografici riportati dall'odore sono anche più intensi a livello neurale di quelli riportati dalle parole; uno studio nel 2014 ha rilevato che, quando i ricordi venivano richiamati dagli odori, l'attività cerebrale nel sistema limbico (che è responsabile del piacere e del dolore edonico) e la vividezza visiva erano più forti di quando venivano riportati indietro dalle parole. I ricordi non sono più accurati, e il nostro cervello risponde più intensamente se l'odore è piuttosto spiacevole, ma è una risposta notevole.

Come il profumo cambia il nostro comportamento

Quindi l'olfatto può avere un forte ruolo nella memoria e nelle emozioni, ma può anche cambiare il modo in cui agiamo? La scienza attuale dice che la risposta è sì. Herz, il cui lavoro ci siamo imbattuti prima, ha suggerito che l'odore può avere un ruolo nell'aiutarci a fare meglio sui test, ad esempio; se annusiamo un profumo particolare mentre studi, e poi prendiamo il profumo in un esame, sembra che possiamo incontrare un aumento di memoria. Ma, ha fatto notare a Scientific American, è difficile generalizzare su come le persone risponderanno a certi profumi (con maggiore produttività, per esempio, o con rilassamento), perché così tanto di come ci sentiamo riguardo al profumo sembra essere intrecciato con le nostre esperienze passate con esso.

Se colpisci un odore a cui molte persone rispondono positivamente, ha detto, le risposte comportamentali possono essere utili:

"Le persone esposte agli odori dei biscotti da forno o al caffè torrefatto erano più inclini ad aiutare un estraneo rispetto alle persone non esposte a una manipolazione degli odori." Le persone che lavoravano in presenza di un piacevole profumatore deodorante hanno anche riportato maggiore autoefficacia, fissato obiettivi più alti ed era più probabile che impiegassero strategie di lavoro efficienti rispetto ai partecipanti che lavoravano in condizioni di assenza di odori.Anche i piacevoli odori ambientali sono stati trovati per migliorare la vigilanza durante un compito noioso e migliorare le prestazioni su anagramma e test di completamento delle parole. "

Ma il comportamento indotto dall'odore può anche andare storto. Uno studio del 2011 ha rilevato che se le persone venivano introdotte a un nuovo odore (bello o meno) durante un'attività di gioco d'azzardo, erano significativamente peggiori di quelle persone che non avevano tale "interruzione" dell'aroma. E i profumi hanno dimostrato di essere in grado di manipolare i nostri stati d'animo e le impressioni degli altri, anche se non sono ovviamente rilevabili nell'ambiente.

C'è anche molto interesse nel sapere se l'odore può interferire o mediare la nostra percezione del dolore. Sicuramente sembra che ci possa essere qualcosa di promettente in esso, ma più a che fare con la familiarità di un profumo piacevole di qualsiasi altra innata nelle molecole del profumo stesso. Nel 2013, 135 neonati che dovevano fare un'iniezione sono stati preparati per l'evento dormendo vicino a un pad profumato alla vaniglia o no. Poi sono stati dati l'odore di vaniglia su un blocco durante la procedura o altri tipi di cure. I neonati che avevano familiarizzato con l'odore e lo avevano dato di nuovo durante il dolore erano molto meno propensi a piangere rispetto agli altri due gruppi, che lo avevano annusato per la prima volta o non avevano nulla da odorare. Ciò può aiutare a spiegare perché profumi familiari "confortanti" come la lavanda aiutano a ridurre l'ansia durante l'inserimento del IUD, per esempio; li associamo emotivamente a una situazione non minacciosa e la nostra risposta è più calma. Se stai attraversando qualcosa di stress, programma il tuo cervello per associare un profumo con tempi buoni e calmi, e poi portarlo ovunque.